Wat maakt de Belgische chocolade en pralines vandaag wereldwijd populair?
 

“Belgische chocolade is een merk op zich. Ze staat voor een unieke smaak en finesse. Daarbovenop beschikken we in België over meerdere sterke pralineproducenten met een lange geschiedenis, die intussen een enorme knowhow hebben uitgebouwd om gesofisticeerde producten op de markt te brengen.”

“Uiteraard vinden wij het ontzettend belangrijk om in al onze producten échte Belgische chocolade te gebruiken. Die staat immers voor een zeer hoge kwaliteit die we absoluut moeten behouden. Dankzij deze aandacht voor authenticiteit en kwaliteit blijven we wereldwijd groeien. We zijn reeds actief in veertig landen. Onze groei in al die landen is niet enkel te danken aan de bekendheid van ons merk, maar ook aan de internationaal sterke reputatie van Belgische chocolade.”

“De topkwaliteit waar Belgische chocolade voor bekendstaat is enerzijds te danken aan de enorme inzet van onze lokale pralineproducenten, maar ook aan de strikte regels die hier gelden. Ik ben zelfs van mening dat er nog strengere beperkingen mogen komen op welke producten het label ‘Belgische chocolade’ mogen dragen.”

 

Wat houdt de erfenis van Leonidas precies in?
 

“Leonidas is een familiaal bedrijf dat in 1913 werd opgericht door Leonidas Kestekides. Hij ontmoette zijn vrouw in België en bouwde daarom hier zijn pralinebedrijf uit. Intussen is Leonidas in handen van de derde generatie van zijn familie. Vanaf het prille begin was het onze missie om een moment van plezier te creëren voor iedereen. In 1913 was chocolade immers een luxeproduct. Leonidas wilde dit toegankelijk maken door het aan een betaalbare prijs aan te bieden, zonder daarbij in te boeten aan kwaliteit. Die visie blijft tot vandaag onze erfenis.”

“Onze pralines staan bovendien voor puur plezier, niet enkel bij het eten, delen en cadeau doen, maar ook bij ieder ander contactmoment (reclame, de beleving en het proeven in het winkelpunt, de verpakking, nieuwe smaken,…).”
 


 

Pralines worden vaak gebruikt als cadeau voor anderen. Hoe belangrijk is dan de verpakking?
 

“Uiteraard is deze zeer belangrijk. Vaak worden pralines immers gekocht om cadeau te doen aan anderen. Teveel zelfs zou ik zeggen. Mensen moeten chocolade en pralines veel meer durven te zien als een plezier dat ze zichzelf iedere dag kunnen gunnen. Waarom zou je het enkel moeten beperken tot Kerstmis, Valentijn, Moederdag of Pasen? De combinatie van topkwaliteit en betaalbaarheid maakt het perfect mogelijk om er iedere dag van te genieten.”

“Toch blijft verpakking een belangrijk element dat we steeds weer aanpassen aan de verschillende seizoenen en belangrijke momenten doorheen het jaar waarop mensen elkaar pralines cadeau doen. Daarom zoeken we continu naar nieuwe verpakkingen die plezierig, gebruiksvriendelijk en mooi zijn. Ondanks die inspanningen blijft de praline echter het belangrijkste element waarin onze passie, knowhow en meerwaarde zit.”

 

Welke rol speelt Belgische chocolade binnen onze economie?
 

“De komende jaren voorzien we een enorme groei in het buitenland. We maken er echter een erezaak van dat we alles hier lokaal zullen blijven produceren. Al onze knowhow en erfenis bevinden zich immers in België en zijn hier van generatie op generatie doorgegeven. Omwille van onze verwachtte groei zijn we vandaag reeds aan het afwegen of we onze bestaande fabriek zullen uitbreiden, of een nieuwe zullen bouwen. Maar zelfs als we voor een nieuwe fabriek kiezen, zal deze met zekerheid in België liggen, wat de prijs ook moge zijn. De stijgende export van chocolade zal dus in ieder geval zorgen voor een toenemende werkgelegenheid in België.”

 

"Mensen moeten chocolade en pralines veel meer durven te zien als een plezier dat ze zichzelf iedere dag kunnen gunnen."

 

“Wanneer de consument bovendien pralines leert appreciëren als een dagelijks plezier voor zichzelf, dan zal die werkgelegenheid nog verder stijgen. Er komt dan immers een betere spreiding van de consumptie - en dus de productie - doorheen het jaar. Momenteel zijn wij nog genoodzaakt om de drukke pieken op te vangen met seizoenarbeiders. Met een betere spreiding zullen we daarentegen meer vaste arbeiders kunnen aannemen. Bovendien zijn de piekmomenten in ieder land anders, dus ook onze internationale uitbreiding zal voor een beter evenwicht doorheen het jaar zorgen.”

 

In welke landen verwacht u de grootste groei?
 

“We zijn vandaag reeds de nummer één qua productievolume van pralines in België, Nederland, Frankrijk en Luxemburg. De grootste groei verwachten we in Nederland, Duitsland, en het Verenigd Koninkrijk. Duitsland en het Verenigd Koninkrijk hebben trouwens wereldwijd de grootste chocoladeconsumptie per inwoner. Daarnaast werken we volop aan onze lancering in China en de Verenigde Staten.”

“In totaal exporteren we naar maar liefst veertig landen. Onze focus zal voornamelijk liggen op een verdere versteviging van onze positie in die landen, in plaats van dat aantal in sneltempo te verhogen. Bovendien blijft de travel retail enorm belangrijk voor ons. Dit betreft onze verkooppunten in luchthavens wereldwijd, waar we het label ‘Belgische chocolade’ absoluut uitspelen als troef.”

 

Passen jullie de samenstelling van jullie pralines aan voor deze verschillende markten?
 

“De recepten van onze pralines zullen soms inderdaad licht moeten afwijken om tegemoet te komen aan de verschillende voorkeuren in de landen waar we naar exporteren. De mate waarin we dat zullen doen zal afhangen van de grootte van het land. Uiteraard zullen er specifieke producten komen voor bijvoorbeeld China. Vandaag zijn er echter nog geen verschillen qua samenstelling. Wel passen we onze verpakkingen al aan voor de verschillende markten en verkoopkanalen. Zo is er ook een verschil tussen de verpakkingen in de travel retail en de normale verkooppunten.”

 

Hoe ziet u de toekomst?
 

“De chocoladesector is alleszins een sector die wereldwijd groeit. Om daar maximaal van te profiteren zullen de Belgische pralineproducenten elkaar echter niet als concurrenten mogen zien. We moeten samenwerken om het imago van onze Belgische chocolade verder te versterken en te beschermen. Er zijn daarnaast genoeg opportuniteiten en verschillen om ieder een plaats te geven binnen deze markt.”

“Dankzij onze 100-jarige erfenis en het label ‘Belgische chocolade’ zijn we intussen ongelofelijk bekend in heel veel landen. We hebben wereldwijd 1.300 winkelpunten en beschikken over een sterk en gepassioneerd team. We verwachten dus een verdere groei door de implementatie van onze strategie om momenten van plezier te creëren voor iedereen. Onze winst stijgt alvast, en deze investeren we onmiddellijk opnieuw om verdere groei te blijven voeden. Ons groeipotentieel is dan ook enorm.”