Het Sarah Greene Breakthrough Tribute Fund, genoemd naar de aan borstkanker overleden Sarah Greene, bracht Simon Halden en 55 andere enthousiaste fietsers begin deze maand naar België. Met een driedaagse fietstocht van Brugge naar Spa zamelde de Britse organisatie geld in voor het onderzoek naar triple negatieve borstkanker, een zeer agressieve vorm van de ziekte. “Om de twee jaar organiseren we een fietstocht die we laten sponsoren”, vertelt Simon. “Met het geld dat we zo inzamelen, steunen we het onderzoek naar borstkanker. Tegelijkertijd willen we de deelnemers een uitdagende fietstocht voorstellen en een fijne tijd bezorgen, en dat was deze keer weer absoluut het geval.”

Helemaal niet vlak

De fietstocht door België was de derde editie van het initiatief, en de zwaarste tot nu toe. “In 2010 reden we al van Galway naar Dublin, 2 jaar voordien fietsten we van Londen naar Parijs. Een peulschil, vergeleken met deze route. Vooral de vele hoogteverschillen waren een uitdaging voor onze fietsers. Voor de meeste mensen in de groep was dat trouwens een verrassing: ze hadden verwacht dat België heel vlak zou zijn, net als Nederland. De Muur van Geraardsbergen bleek dan ook een serieuze uitdaging: maar 17 deelnemers hebben de top gehaald. Toch waren het stuk voor stuk uitdagingen die de moeite waard waren, want wat een fantastisch uitzicht heb je daarboven. Zo’n gevarieerd landschap, en het ene is nog mooier dan het andere.”

Het land van Eddy Merckx

De keuze voor ons land was snel gemaakt: “België is de bakermat van het wielrennen, het land van Eddy Merckx!” zegt Simon Halden. “Bovendien woont Phil Deeker, de man die de fietstochten voor ons uitstippelt, in België. Hij wist dus wat het land wielertoeristen te bieden heeft. Tien maanden geleden ben ik de route komen uitproberen, en ik was meteen overtuigd. Niet alleen omdat het zo makkelijk bereikbaar is vanuit het Verenigd Koninkrijk, maar ook door de afwisseling: de steden en dorpen met hun knappe staaltjes architectuur en oude kerken, de kasseiwegen, de oorlogsmonumenten, de heuvels van de Ardennen. Er is zo veel te zien dat drie dagen te kort waren. We komen dus zeker nog eens terug.”

Mooiste highlights

Over Simons persoonlijke favoriete plekje in België hoeft hij niet lang na te denken. “Dat moet de Côte de Rosier zijn: een klim van bijna 5 km doorheen de Ardense bossen, waarna je afdaalt tot in Spa. Het traject heeft alles wat je als fietser verlangt: voldoende uitdaging, een prachtige omgeving, en je eindigt op een van de gezellige terrasjes van Spa. Verder was ik ook gecharmeerd door het stadje Hoei in de Maasvallei, waar we de tweede dag van onze tocht ook de Muur beklommen. Heel mooi en sfeervol.”

Lekker en gastvrij

Het doel van de fietstocht was niet alleen uitdagingen overwinnen – net zoals Sarah Greene dat deed in de strijd tegen haar ziekte – maar de deelnemers mochten vooral ook genieten. En in België gaat genot natuurlijk door de maag. “De reputatie van de Belgische bieren is bekend”, zegt Simon. “En we kunnen alleen maar bevestigen dat ze zeer goed smaken. We hebben bovendien elke avond heerlijk uitgebreid gedineerd en zijn overal zeer goed onthaald. Het was de perfecte beloning voor onze inspanningen.”